¿Papa peruana rumbo a Marte?: investigador de la NASA estudia cómo cultivarla en el Planeta Rojo

Papa rumbo a Marte. (Foto: Perucom)

Papa rumbo a Marte. (Foto: Perucom)

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FOTOS. La NASA necesita determinar qué alimentos podrán cultivarse en Marte si quiere garantizar una tripulación humana al Planeta Rojo en los próximos años. Y uno de los alimentos elegidos podría ser la papa (patata), tubérculo oriundo de los Andes peruanos, que es considerado uno de los más resistentes de la Tierra. Investigadores del Centro Internacional de la Papa y de la NASA han estado estudiando en el Perú qué tipo de papa podría ser alimento de los astronautas que lleguen en el futuro a Marte.

Además de poseer abundantes carbohidratos, proteínas, vitamina C, hierro y zinc, la papa tiene la habilidad de adaptarse a una variedad de climas, algunos de los más extremos en la Tierra. La NASA confía en esa magnífica característica del tubérculo andino para intentar encontrar el alimento base de los primeros colonos marcianos. Sin embargo, ¿es posible?

Marte representa un serio problema a la hora de hacer huertas. El Planeta Rojo) es inhabitable. El astrobiólogo peruano Julio Valdivia, PhD e investigador de la agencia NASA, explicó el desafío de la bioingeniería que implica encontrar una solución a este desafío marciano.

En la primera fase del proyecto, se habían identificaron 65 variedades de papa – las más resistentes – para sembrarlas en suelos análogos al de Marte. Para ello se buscaron diferentes regiones de la Tierra y se eligió a las Pampas de La Joya (Arequipa). ¿Por qué? “Tiene características muy interesantes y parecidas al planeta Marte, como en la química del suelo, minerales, cantidad de oxidantes del suelo y sustancias químicas”, explicó Valdivia a Forbes México.

En la segunda fase, el primer paso – señala Valdivia a Gestión – es recrear la atmósfera de Marte en la Tierra* y para ello se construyó en la UTEC (Perú) un prototipo similar al que tiene la NASA en California que cumple con cuatro requisitos básicos: ambiente con un 95% de dióxido de carbono, temperatura de unos -20 grados, presión atmosférica y radiación. El requisito faltante es la gravedad.

La gravedad en Marte es un tercio que la terrestre, lo cual puede influir en el intento de cosechar papas en el Planeta Rojo.

Otro gran problema al que se enfrentan los científicos que quieren cultivar papas en Marte es la falta de agua, elemento que abunda en la Tierra, esencial para la vida. La presión atmosférica en Marte evita que el agua permanezca en estado líquido.

Pese a ello, ya hay algunos avances. El astrobiólogo ha indicado al rotativo peruano que se ha logrado cosechar un grupo de papas pequeñas, casi tamaño cocktail, en lo que puede ser la cabina más tóxica del mundo. Este es solo uno de los primeros pasos para conseguir el objetivo final, una papa tamaño real, hecha en Marte, o, quizá una papilla marciana.

La última parte del proyecto – explica Valdivia a Forbes México – es el espacio. La idea es llevar “robots agricultores, quienes van a cultivar y a probar las papas en Marte antes de que lleguen los humanos”, precisa. El objetivo es tener un cultivo de papa antes de que el hombre dé su primer salto en territorio marciano.

Este proyecto es financiado por el Centro Internacional de la Papa, algunas empresas como Lenovo y jeques de Dubái, interesados en la búsqueda de alimentos que resistan en condiciones extremas, aunque varios de los diseños han sido realizados “por el amor a la ciencia”. Sin embargo, el monto destinado a una misión espacial sí es otro desafía. “Ahí estamos hablando de millones”, agrega Valdivia, quien también espera llevar a Marte quinua, y otras legumbres.

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El Planeta Rojo es el destino soñado de la NASA. Pero si se quiere enviar astronautas a explorar Marte, es necesario considerar que podrán comer los seres humanos allá. La papa, alimento oriundo de los Andes peruanos y uno de los más resistentes en la Tierra, podría ser la base de una alimentación en el espacio, por lo que científicos ya estudian qué tipo de este tubérculo llegará a la superficie marciana.

DATOS CLAVES SOBRE MARTE…

Marte es el cuarto planeta del sistema solar que recibe su nombre por el dios de la guerra romano (el Ares griego).

Recibe el apodo del Planeta Rojo debido a su apariencia rojiza por el óxido de hierro de su superficie.

Tiene dos satélites: Fobos y Deimos.

Es considerado el más parecido a la Tierra entre los planetas del sistema solar.

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DATOS CLAVES SOBRE LA NASA

La NASA es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos.

Fue fundada por el presidente Dwight D. Einsenhower en 1958 con una orientación civil.

Entre los éxitos más importantes de la nasa se encuentran las misiones Apolo que llegaron a la Luna. Actualmente apoya la Estación Espacial Internacional, mientras explora otros planetas, estrellas, siendo su objetivo más inmediato Marte, el planeta rojo.

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