NASA descubre que Encelado, una luna de Saturno, podría albergar vida

¿Vida en la luna Encelado de Saturno? La NASA cree que sí sería posible (NASA)

¿Vida en la luna Encelado de Saturno? La NASA cree que sí sería posible (NASA)

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Después de una investigación de varios años, la misión Cassini de la agencia NASA descubrió que Encelado, una de las lunas del planeta Saturno, cuenta con las condiciones y los ingredientes científicos necesarios para albergar algún tipo de vida.

La agencia espacial estadounidense informó que Cassini descubrió hidrógeno en el penacho de gas y las partículas heladas que rociaban el satélite, lo que significa que la luna pequeña y helada – que tiene un océano global bajo su superficie – tiene una fuente de energía química que podría ser útil para los microbios, si es que existen.

El hallazgo también proporciona pruebas adicionales de que el agua caliente y cargada de minerales se vierte en el océano a partir de respiraderos en el fondo marino. En la Tierra, tales respiraderos hidrotermales apoyan las comunidades prósperas de la vida en el aislamiento completo de la luz del Sol.

Encelado parece que tiene ahora los tres ingredientes científicos que la vida necesita: agua líquida, una fuente de energía – sea luz solar o energía química – y los elementos químicos correctos como el carbono, hidrógeno, nitrógeno y oxígeno.

Si bien Cassini no ha sido capaz de detectar vida en Encelado y no ha encontrado evidencia de que esa luna está habitada, la NASA considera que, si existe vida en ese lugar, es probable que en todo el cosmos también la haya.

“Si la vida no ha evolucionado allí, sugeriría que la vida es probablemente más complicada o improbable de lo que pensamos. Las futuras misiones a esta luna helada pueden arrojar luz sobre su habitabilidad”, señala la agencia.

“Estos resultados demuestran la naturaleza interconectada de las misiones científicas de la NASA que nos están acercando a responder si realmente estamos solos o no”, declaró Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA Science Mission Directorate, en la sede de Washington.

MÁS DE LA INVESTIGACIÓN

El trabajo de los investigadores de Cassini, publicado en la revista Science, indica que el gas hidrógeno, que potencialmente podría proporcionar una fuente de energía química para la vida, se vierte en el océano subsuperficial de Encelado.

La presencia de un amplio hidrógeno en el océano de la luna significa que los microbios – si es que existen – podrían utilizarlo para obtener energía combinando el hidrógeno con el dióxido de carbono disuelto en el agua.

Los nuevos hallazgos son una línea independiente de evidencia de que la actividad hidrotérmica está teniendo lugar en el océano de Encelado. Los resultados anteriores, de marzo de 2015, sugirieron que el agua caliente está interactuando con la roca bajo el mar.

(Una perspectiva distinta de Encelado / Foto: NASA)

¿TAMBIÉN EN JÚPITER?

Por otro lado, la NASA detalla que los nuevos hallazgos del telescopio espacial Hubble, publicado en The Astrophysical Journal Letters, informan sobre las observaciones de Europa, la sexta luna de Júpiter, a partir de 2016. Refiere que se observó una probable pluma de vapor de agua que brota de la superficie lunar en el mismo lugar donde Hubble vio evidencia de una pluma en 2014.

Ello refuerza la evidencia de que los penachos de Europa podrían ser un fenómeno real, ardiendo intermitentemente en la misma región en la superficie del satélite. La pluma recién creada se eleva a unos 100 kilómetros por encima de la superficie de Europa, mientras que la observada en 2014 se estima que está a unos 30 kilómetros de altura.

Ambas corresponden a la ubicación de una región inusualmente cálida que contiene rasgos que parecen ser grietas en la corteza helada de la luna, vito a finales de los años 90 por la nave espacial Galileo de la NASA.

Los investigadores especulan que, al igual que Encelado, esto podría ser evidencia de erupción de agua desde el interior del satélite. Asimismo, dicen que si los penachos y el punto caliente están conectados, podría significar que el agua que sale de debajo de la corteza helada de la luna está calentando la superficie circundante.

Otra idea es que el agua eyectada por el penacho cae sobre la superficie como una fina niebla, cambiando la estructura de los granos de superficie y permitiéndoles retener el calor más largo que el paisaje circundante.

La exploración futura de los mundos oceánicos por la NASA está permitida por el monitoreo de Hubble de la supuesta actividad de la pluma de Europa y la investigación a largo plazo de Cassini sobre el penacho de Encelado. Ambas investigaciones están sentando las bases para la misión Europa Clipper de la NASA, la cual está planeada para su lanzamiento en la década de 2020.

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NOTA ORIGINAL

La NASA anuncia nuevas sorpresas sobre el espacio. Esta vez es se trata sobre descubrimientos en nuestro propio Sistema Solar, de acuerdo al escueto reporte publicado en la página de la agencia espacial estadounidense, NASA.

La noticia será hecha pública el jueves 13 de abril en una conferencia de prensa, en donde la NASA presentará los nuevos resultados sobre los mundos de océanos en el Sistema Solar de las investigaciones de la nave espacial Cassini y el Telescopio Espacial Hubble.

La NASA discutirá el hallazgo con un panel que incluirá la participación de expertos de varios lugares de Estados Unidos. El evento será transmitido en vivo a través de NASA Television y la página web de la agencia espacial.

De acuerdo a la NASA, estos nuevos descubrimientos beneficiarán las investigaciones sobre las exploraciones de mundos de océanos, incluyendo la próxima misión Europa Clipper, misión programa para la siguiente década, y ampliará la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

Actualmente, la NASA está explorando los mundos de océanos como Titán o Encelado, lunas de Saturno, con la esperanza de hallar vida fuera de la Tierra.

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DATOS CLAVES SOBRE LA NASA

La NASA es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos.

Fue fundada por el presidente Dwight D. Einsenhower en 1958 con una orientación civil.

Entre los éxitos más importantes de la nasa se encuentran las misiones Apolo que llegaron a la Luna. Actualmente apoya la Estación Espacial Internacional, mientras explora otros planetas, estrellas, siendo su objetivo más inmediato Marte, el planeta rojo.

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