NASA: ¿puede el nitrógeno causar estallidos en los lagos de Titán?

Así es la efervescencia que se produce en los lagos de Titán (Foto y video: NASA)

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VIDEO. Un reciente estudio financiado por la agencia espacial de Estados Unidos, NASA, demostró cómo los lagos y mares de hidrocarburos de la luna Titán de Saturno pueden estallar ocasionalmente con dramáticos parches de burbujas de nitrógeno.

Para el estudio, los investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, simularon las frígidas condiciones superficiales en Titán, descubriendo que cantidades significativas de nitrógeno pueden disolverse en el metano líquido extremadamente frío que llueve desde los cielos y se recoge en ríos.

Demostraron, además, que los ligeros cambios en la temperatura, la presión del aire o la composición pueden hacer que el nitrógeno se separe rápidamente de la solución, como la efervescencia que se produce al destapar una botella de gaseosa.

La nave espacial Cassini de la NASA descubrió que la composición de los lagos y mares de Titán varía de un lugar a otro, y que algunos embalses son más ricos en etano que el metano.

“Nuestros experimentos mostraron que cuando los líquidos ricos en metano se mezclan con los ricos en etano, el nitrógeno es menos capaz de permanecer en solución”, indicó Michael Malaska, director del estudio.

La liberación de nitrógeno, que es conocida como exsolución, también puede ocurrir cuando los mares de metano se calientan ligeramente durante las estaciones cambiantes en Titán. Un líquido gaseoso también podría causar problemas, potencialmente, para una futura sonda robótica enviada a flotar o nadar a través de los mares de Titán.

El exceso de calor que emana de una sonda puede provocar la formación de burbujas alrededor de sus estructuras – por ejemplo, hélices utilizadas para la propulsión – lo que hace complicado guiar o mantener la sonda estable.

La noción de burbujas de nitrógeno que crean remiendos efervescentes en los lagos y mares de Titán es relevante para uno de los misterios sin resolver más encantadores que Cassini ha investigado durante su tiempo explorando Titán: las llamadas “islas mágicas”.

DATOS CLAVES SOBRE SATURNO

Es el sexto planeta del sistema solar y recibe su nombre en honor al dios romano Saturno, el titán Crono griego.

Forma parte de los llamados planetas exteriores o gaseosos. Es el segundo más grande del sistema solar después de Júpiter.

Tiene un sistema de anillos, y aunque es conocido desde la antigüedad al no ser muy luminoso no destacaba a simple vista. Sin embargo, hacia 1610 Galileo fue el primero en observar sus anillos, los que confundió con un par de lunas. Recién 50 años después se pudieron observar con mayor claridad sus anillos.

DATOS CLAVES SOBRE LA NASA

La NASA es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos.

Fue fundada por el presidente Dwight D. Einsenhower en 1958 con una orientación civil.

Entre los éxitos más importantes de la nasa se encuentran las misiones Apolo que llegaron a la Luna. Actualmente apoya la Estación Espacial Internacional, mientras explora otros planetas, estrellas, siendo su objetivo más inmediato Marte, el planeta rojo.

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La NASA está invitando al público en general para colaborar en la búsqueda de posibles nuevos mundos aún no descubiertos más allá de nuestro Sistema Solar y en el espacio interestelar cercano. Para ello está la nueva página web denominada Backyard Worlds: Planet 9 (Mundos en el patio trasero: Planeta 9), que permite a todos participar en la búsqueda de nuevos mundos al revisar breves filmes hechos por capturas conseguidas por el misión WISE de la NASA.

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