NASA: ¿existió agua en Marte? Un gran dilema para los científicos

Marte: ¿agua en Marte? (Foto: NASA)

Marte: ¿agua en Marte? (Foto: NASA)

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FOTOS. Los científicos que estudian Marte están luchando para resolver un problema, alerta la agencia espacial de Estados Unidos (EEUU), NASA. Amplia evidencia señala que el Marte antiguo algunas veces fue húmedo, con agua fluyendo y agrupándose en la superficie del Planeta Rojo. Sin embargo, el Sol antiguo* era un tercio menos cálido que ahora y los modelos climáticos se esfuerzan por producir escenarios en donde la superficie marciana sería lo suficientemente cálida para mantener el agua siempre descongelada.

Una teoría principal – indica la NASA – es tener una atmósfera de dióxido de carbono más gruesa que forma una manta de gases de efecto invernadero, ayudando a calentar la superficie de Marte antiguo. Sin embargo, de acuerdo con un nuevo y reciente análisis de los datos de Mars Rover Curiosity de la NASA, Marte tenía demasiado poco dióxido de carbono hace unos 3.500 millones de años para proporcionar suficiente efecto invernadero para producir el deshielo necesario.

La misma roca madre marciana en la que Curiosity encontró sedimentos de un antiguo lago donde los microbios podrían haber prosperado es la fuente de la evidencia que agrega al dilema acerca de cómo tal lago podría haber existido. Curiosity no detectó minerales de carbonato en las muestras del lecho de roca que analizó. El nuevo análisis concluye que la escasez de carbonatos en ese lecho de roca significa que la atmósfera de Marte cuando el lago existía – hace unos 3.500 millones de años – no podría haber tenido mucho dióxido de carbono, explica la NASA en su página web.

Thomas Bristow, del Centro de Investigación Ames de la NASA, sostuvo: “Hemos estado particularmente impresionados por la ausencia de minerales carbonatados en la roca sedimentaria que el rover ha examinad (…) Sería muy difícil obtener agua líquida aunque hubiera cien veces más dióxido de carbono en la atmósfera de que lo que nos dice la evidencia mineral en la roca”, agregó.

Esta ‘paradoja marciana’ se ha estado construyendo durante años: la evidencia sobre los factores que afectan las temperaturas de la superficie – principalmente la energía recibida del sol joven y la cobertura proporcionada por la atmósfera del planeta – se suma a un desajuste con evidencia extendida para las redes de ríos y lagos en el antiguo Marte, indica la NASA.

Claves como las proporciones de isótopos en la atmósfera marciana de hoy indican que el planeta una vez tuvo una atmósfera mucho más densa de lo que lo hace ahora. Sin embargo, los modelos teóricos del antiguo clima marciano luchan para producir condiciones que permitan el agua líquida en la superficie marciana durante muchos millones de años. Un modelo exitoso propone una atmósfera gruesa de dióxido de carbono que también contiene hidrógeno molecular. Sin embargo, la forma en que se generaría y mantendría tal atmósfera es controvertida.

El nuevo estudio fija el rompecabezas marciano a un lugar y una hora en particular, con un control sobre el terreno de carbonatos exactamente en los mismos sedimentos que sostienen el registro de un lago cerca de mil millones de años después de que el planeta se formó.

Durante las últimas dos décadas, los investigadores han utilizado espectrómetros en orbitadores de Marte) para buscar carbonato que podría haber resultado de una era temprana de dióxido de carbono más abundante. Han encontrado mucho menos de lo previsto, indica la NASA

“Ha sido un misterio por qué no se ha visto mucho carbonato visto desde la órbita”, dijo Bristow. “Usted podría salir del dilema diciendo que los carbonatos pueden todavía estar allí, pero no podemos verlos de la órbita porque están cubiertos por el polvo, o enterrados, o no estamos mirando en el lugar correcto. Los resultados de Curiosity llevan la paradoja a un foco, esta es la primera vez que revisamos los carbonatos en el suelo en una roca que sabemos formada a partir de sedimentos depositados bajo el agua”, agregó

El nuevo análisis concluye que no más de unas pocas decenas de milibares de dióxido de carbono podrían haber estado presentes cuando el lago existió, y debería haber producido suficiente carbonato para que Curiosity de la NASA lo detectara.

“Este análisis encaja con muchos estudios teóricos de que la superficie de Marte, incluso hace mucho tiempo, no era lo suficientemente cálida como para que el agua fuera líquida”, sostuvo Robert Haberle, científico de la NASA Ames. “Es realmente un rompecabezas para mí”, añadió.

Ante estos resultados, los investigadores están evaluando varias ideas sobre cómo conciliar el dilema. “Algunos piensan que tal vez el lago no era un cuerpo abierto de agua líquida, tal vez era líquido cubierto de hielo”, explicó Haberle. “Aún se podrían conseguir algunos sedimentos para acumularse en el lecho del lago si el hielo no fuera demasiado espeso.”

Un inconveniente de esta explicación es que el equipo de rover ha buscado y no encontrado en cráter Gale evidencia que se esperaría de los lagos cubiertos de hielo, tales como grietas grandes y profundas llamadas cuñas de hielo, o “dropstones”, que se incrustan en el lago sedimentos cuando penetran en el hielo.

Y si los lagos no estaban congelados, el rompecabezas se hace más desafiante por lo que el nuevo análisis de lo que la falta de una detección de carbonato por parte de Curiosity implica sobre la atmósfera marciana antigua. Los investigadores siguen recabando la información sobre estas evidencias – aparentemente irreconciliables – sobre Marte.

DATOS CLAVES SOBRE MARTE…

Marte es el cuarto planeta del sistema solar que recibe su nombre por el dios de la guerra romano (el Ares griego).

Recibe el apodo del Planeta Rojo debido a su apariencia rojiza por el óxido de hierro de su superficie.

Tiene dos satélites: Fobos y Deimos.

Es considerado el más parecido a la Tierra entre los planetas del sistema solar.

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DATOS CLAVES SOBRE LA NASA

La NASA es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos.

Fue fundada por el presidente Dwight D. Einsenhower en 1958 con una orientación civil.

Entre los éxitos más importantes de la nasa se encuentran las misiones Apolo que llegaron a la Luna. Actualmente apoya la Estación Espacial Internacional, mientras explora otros planetas, estrellas, siendo su objetivo más inmediato Marte, el planeta rojo.

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