Astrónomos buscan planetas gigantes en nuestro Sistema Solar

Concepto artístico de un planeta 'libre'. (Foto: NASA)

Concepto artístico de un planeta 'libre'. (Foto: NASA)

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¿Solo existen los 8 planetas que conocemos en nuestro Sistema Solar? Quizá existan más. De hecho, un nuevo estudio con colaboración de Natural Science and Engineering Research Council de Canadá, el National Science Foundation y el programa NExSS de la agencia espacial NASA sostiene que puede haber un gran número de objetos subestelares similares a los gigantes exoplanetas en nuestro propio vecindario solar.

El nuevo estudio fue liderado por Jonathan Gagné del Carnegie e incluyó a investigadores del Institute for Research on Exoplanets (iREx) en la Universidad de Montreal, siendo publicado en The Astrophysical Journal Supplement Series.

Las estrellas de edad similar que se mueven por el espacio juntas en un grupo – descrito por los astrónomos como una asociación – son de gran interés para los investigadores, porque son consideradas un objetivo principal para la caza de enanas marrones y objetos como planetas libres-flotantes.

De acuerdo a un artículo en Eureka, estudios recientes de una asociación de estrellas llamada TW Hay han revelado algunos de los primeros objetos gigantes aislados en el vecindario de nuestro propio Sol, a unos 100 años luz de distancia. Este grupo contiene algunas docenas de estrellas de 10 millones de años, todas moviéndose juntas por el espacio.

Para determinar si existen o no más objetos planetarios de tamaño masivo como éstos en la asociación TW Hay, Gagné y su equipo emprendieron el cálculo de una medida astronómica llamada función de masa inicial.

Esta función se puede utilizar para determinar la distribución de la masa en el grupo y para predecir el número de objetos no descubiertos que pueden existir dentro de él. “La función de masa inicial de TW Hya nunca había sido publicada antes”, resaltó Gagné, de acuerdo a la publicación.

En el proceso de este análisis, el equipo fue capaz de determinar que probablemente hay muchos más objetos entre cinco y siete veces la masa de Júpiter en la asociación que aún no se han descubierto.

“La asociación TW Hya se extiende a una distancia de 250 años luz, pero nuestros instrumentos no son lo suficientemente sensibles como para detectar planetas gigantes como miembros a esta distancia, por lo tanto, muchos de ellos podrían permanecer por descubrir”, agregó Gagné.

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