¿Cómo y dónde se originan señales de radio que llegan desde fuera de la galaxia?

Científicos se aproximan a fuente de señales de radio integalácticas. (Foto de referencia: cortesía Csiro)

Científicos se aproximan a fuente de señales de radio integalácticas. (Foto de referencia: cortesía Csiro)

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El origen de unas potentes señales que provienen desde fuera de la galaxia, fenómeno conocido como estallido rápido de radio (FRB en inglés) que intrigaba a la ciencia, fue localizado por un equipo de astrónomos.

El FRB libera en unas fracciones de segundo tanta energía como el Sol en varios días. Las ondas fueron descubiertas en 2007.

La ruta de las sucesivas reapariciones han sido difícil de trazar por su duración de solo milisegundos. El desconocimiento motivó múltiples teorías, algunas fundadas, como que se trata de cataclismos, el colapso de estrellas de neutrones o la evaporación de agujeros negros. Otras, poco probables, imaginan mensajes alienígenas.

“Si nuestros ojos fueran sensibles a las ondas de radio, veríamos iluminarse el cielo (por estas señales) unas dos veces por minuto”, explicó en Nature el astrónomo de la Universidad Radboud Heino Falcke.

Por su dispersión, estas señales de radio vienen de más allá de la Vía Láctea y viajan por el universo durante miles de millones de años, antes de llegar a la Tierra, concluyen los expertos.

“Son las señales de radio más distantes y brillantes, del universo conocido”, destaca Falcke.


LA FRECUENCIA RASTREADA

En 2012 se captó la señal más enigámtica, pues a diferencia de otras que solo ocurren una vez, esta se repitió en varias ocasiones, lo que *cuestiona la teoría que ubican su origen en eventos destructivos concluidos.

Con la red de telescopios VLA de Estados Unidos se trató de recibir otra vez la señal. Luego, se recurrió a la red de telescopios europea VLBI y una similar en EE.UU. Las conclusiones muestran que la fuente de estos estallidos está en una galaxia enana y poco brillante.

“Gracias al espectro medido con los telescopios Gemini [instrumentos ópticos], hemos comprobado que esta galaxia está a unos 3.000 millones de años luz de nosotros”, resalta Shami Chatterjee, astrónomo de la Universidad Cornell y coautor de los estudios.

“Esto supone que estos estallidos son excepcionalmente potentes, y que han atravesado el medio intergaláctico durante 3.000 millones de años”, añade.

Aún no se conocen qué produce las señales en esta galaxia. “Posiblemente se trata de un fenómeno asociado con un núcleo de galaxia activo o, más probablemente, los enormes pulsos emitidos por un magnetar, una estrella de neutrones joven con un campo magnético extraordinario”, explica Chatterjee.

De esta forma, la emisión artificial es altamente improbable. El objetivo ahora es definir el origen de las señales de radio más potentes del universo.

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