NASA: volcanes de Marte y dinosaurios de la Tierra, extintos al mismo tiempo

Arsia Mons, el volcán extinto de Marte. (Foto: NASA/JPL/USGS)

Arsia Mons, el volcán extinto de Marte. (Foto: NASA/JPL/USGS)

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Nuevas investigaciones de la NASA han revelado que el gigante volcán escudo Arsia Mons en Marte produjo un nuevo flujo de lava en su cumbre cada 1 a 3 millones de años durante el último pico de actividad. La última actividad volcánica cesó hace unos 50 millones de años, alrededor de la extinción del Cretácico-Paleógeno del planeta, cuando un gran número de especies vegetales y animales de nuestro planeta, incluidos los dinosaurios, se extinguió, precisó la agencia espacial de Estados Unidos (EEUU-USA), NASA.

Situado justo al sur del ecuador de Marte, Arsia Mons es el miembro más austral de un trío de anchos volcanes de escudo ligeramente inclinados conocidos colectivamente como Tharsis Montes. Arsia Mons se construyó a lo largo de miles de millones de años, aunque los detalles de su ciclo de vida aún se están elaborando, explica la NASA, agencia espacial que cree que la actividad volcánica más reciente ocurrió en la caldera, la depresión en forma de tazón en la parte superior, donde se han identificado 29 respiraderos volcánicos. Hasta ahora, había sido difícil hacer una estimación precisa de cuándo este campo volcánico estaba activo.

“Estimamos que la actividad máxima para el campo volcánico en la cumbre de Arsia Mons probablemente ocurrió hace aproximadamente 150 millones de años – el período Jurásico tardío en la Tierra – y luego se extinguió aproximadamente al mismo tiempo que los dinosaurios de la Tierra”, manifestó Jacob Richardson, Investigador postdoctoral en el Goddard Space Flight Center de la NASA. “Es posible, sin embargo, que el último respiradero volcánico o dos podría haber estado activo en los últimos 50 millones de años, que es muy reciente en términos geológicos”, agregó según la página web de la agencia espacial estadounidense.

Richardson presenta los hallazgos el 20 de marzo de 2017, en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria en Texas. El estudio también se publica en Earth and Planetary Science Letters, precisa la NASA.

Midiendo de cerca de 110 kilómetros de ancho, la caldera es lo suficientemente profunda como para contener todo el volumen de agua en el lago Huron, y luego algunos. El examen de las características volcánicas dentro de la caldera requería imágenes de alta resolución, que los investigadores obtuvieron de la cámara de contexto en el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA.

Los investigadores utilizaron un nuevo modelo de computadora para calcular cuándo ocurrieron los flujos de lava. Los flujos más antiguos datan de unos 200 millones de años. Los caudales más jóvenes probablemente ocurrieron entre 10 y 90 millones de años, probablemente hace unos 50 millones de años.

El modelado también proporcionó – señala la NASA – estimaciones del flujo de volumen para cada flujo de lava. En su pico hace unos 150 millones de años, las aberturas en la caldera de Arsia Mons probablemente produjeron colectivamente de 1 a 8 kilómetros cúbicos de magma cada millón de años, aumentando lentamente el tamaño del volcán.

“Piénsalo como un grifo lento y con fugas de magma. Arsia Mons estaba creando alrededor de un respiradero volcánico cada 1 a 3 millones de años en el pico, en comparación con uno cada 10.000 años más o menos en regiones similares en la Tierra”, comparó Richardson a la NASA.

“Un objetivo principal de la comunidad de vulcanología de Marte es entender la anatomía y el ciclo de vida de los volcanes del planeta. Los volcanes de Marte muestran evidencia de actividad durante un lapso de tiempo mayor que los de la Tierra, pero sus historias de producción de magma podrían ser muy diferentes”, dijo Jacob Bleacher, geólogo planetario de Goddard y coautor del estudio.

DATOS CLAVES SOBRE VOLCANES

Un volcán es una estructura geológica de la que emerge magma en forma de lava, ceniza volcánica y gases provenientes del interior de la Tierra.

El ascenso del magma ocurre en episodios denominados erupciones que pueden variar en intensidad y duración. Pueden ser suaves o explosiones extremadamente destructivas como la erupción del Krakatoa.

Los volcanes pueden ser durmientes o inactivos. Estos mantienen algunos signos de actividad como aguas termales, pero desde hace siglos no tiene erupciones. También existen los extintos, cuya última erupción fue hace más de 25.000 años. Sin embargo, los especialistas no descartan la posibilidad de vuelvan a despertar.

Los volcanes activos son aquellos que presentan actividad continuamente.

DATOS CLAVES SOBRE MARTE…

Marte es el cuarto planeta del sistema solar que recibe su nombre por el dios de la guerra romano (el Ares griego).

Recibe el apodo del Planeta Rojo debido a su apariencia rojiza por el óxido de hierro de su superficie.

Tiene dos satélites: Fobos y Deimos.

Es considerado el más parecido a la Tierra entre los planetas del sistema solar.

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DATOS CLAVES SOBRE LA NASA

La NASA es la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos.

Fue fundada por el presidente Dwight D. Einsenhower en 1958 con una orientación civil.

Entre los éxitos más importantes de la nasa se encuentran las misiones Apolo que llegaron a la Luna. Actualmente apoya la Estación Espacial Internacional, mientras explora otros planetas, estrellas, siendo su objetivo más inmediato Marte, el planeta rojo.

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